Un nouveau type de mouvement ouvrier dans la Silicon Valley

Les employés de Google et d’ailleurs protestent contre les décisions de leurs chefs. Cela va-t-il évoluer vers un mouvement syndical plus soutenu?

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En août, peu après que The Intercept ait révélé que Google travaillait avec le gouvernement chinois au lancement d'un moteur de recherche censuré, ses employés ont rédigé une lettre demandant à leurs patrons d'arrêter leurs projets et de mettre en place un "processus concret de transparence et de surveillance". pour éviter d’être aveuglés dans l’avenir par des projets en conflit avec les employés qui y travaillent. À ce jour, selon Buzzfeed, plus de 1 400 personnes ont signé la lettre.

La lettre est la dernière preuve que les travailleurs de la technologie interrogent leurs rôles dans le changement du monde. Avant cela, le plus gros succès des cols blancs organisés a eu lieu en juin, lorsque Google a annoncé qu'il ne renouvellerait pas son contrat pour le Project Maven du Pentagone, qui "impliquait des séquences vidéo de drones et l'identification d'objets de faible résolution à l'aide de l'IA". Plus de 3 100 travailleurs de Google ayant signé une lettre ouverte, ce contrat non seulement «porterait un préjudice irréparable à la marque de Google», mais ferait également basculer l'entreprise dans «l'entreprise de la guerre».

Depuis lors, plus de 100 employés de Microsoft ont protesté contre le contrat de leur entreprise avec les services de l’immigration et des douanes américains dans une lettre ouverte sur un babillard interne, affirmant que la société devrait faire passer «les enfants et les familles avant les profits»; Les employés d’Amazon ont demandé à leur patron, Jeff Bezos, de cesser de vendre le logiciel de reconnaissance faciale de Palantir aux forces de l’ordre, affirmant que cette technologie serait utilisée pour «nuire aux plus marginalisés»; et, en réponse à un contrat avec le service des douanes et de la protection des frontières, les employés de Salesforce, qui ont estimé que cet accord était «inhumain», ont organisé une campagne de boycott pour inciter d’autres entreprises à refuser les dons de Salesforce.

C’est une approche du recrutement syndical nettement différente de celle traditionnelle, qui consiste à exercer le pouvoir du travailleur par l’intermédiaire des syndicats. Alors que la main-d'œuvre technologique de Tech a commencé à s'organiser au cours des deux dernières années - par exemple, les agents de sécurité de la Silicon Valley et les employés de la cafétéria de Facebook ont ​​formé leurs propres syndicats - il était rare qu'en janvier, les ingénieurs en logiciel du cloud l'entreprise de logistique Lanetix a tenté de se syndiquer. En réponse, Lanetix les a licenciés, selon une plainte déposée par les ingénieurs auprès de la Commission nationale des relations de travail. (Lanetix n’a pas répondu aux demandes de commentaires.)

Plus généralement, les efforts pour organiser les techniciens en cols blancs ont commencé et se sont terminés par des campagnes à thème unique. Plus tôt cet été, des organisations telles que Silicon Valley Rising, la Tech Workers Coalition et des chapitres de l'ACLU ont lancé une série d'événements intitulés Tech Won't Build It, dans le cadre desquels des techniciens du secteur des cols blancs partagent les leçons tirées des campagnes passées pour convaincre leurs chefs abandonner les projets gouvernementaux controversés. Les événements se déroulent dans des centres technologiques américains, notamment à San Francisco, Seattle et Cambridge, et sont également diffusés en ligne. «Le fil conducteur de ces campagnes [est] les travailleurs de la technologie qui demandent une place à la table pour décider de quelle technologie est construite», Ben Tarnoff, journaliste et travailleur technique qui a modéré certains événements de la technologie ne le fera pas, m'a dit.

Certains activistes du secteur de la technologie imaginent un mouvement syndical plus soutenu - sinon un syndicat à base élargie, du moins une puissante coalition de l'industrie, comprenant des cols bleus et des cols blancs, qui peut rechercher un changement à long terme plutôt que des concessions ponctuelles. . Bien que les campagnes à numéro unique soient un bon début pour mobiliser le pouvoir des travailleurs, elles sont limitées dans leurs possibilités. Les contrats gouvernementaux refusés par une entreprise peuvent être repris par d’autres, et les travailleurs qui s’opposent aux pratiques d’une entreprise peuvent être remplacés par d’autres qui ne le sont pas. Reste à savoir si les lettres de protestation des employés de bureau et de leurs employés pourraient évoluer vers quelque chose de plus.

Comme l'écrivait Terkel dans l'introduction à son histoire orale de 1974, «Le blues des cols bleus n'est pas plus amèrement chanté que le gémissement des cols blancs». Pourtant, il existe depuis longtemps un fossé culturel entre les cols bleus, qui ont traditionnellement syndiqués et cols blancs, qui souvent ne l’ont pas été. Ce fossé est maintenant manifeste dans la Silicon Valley, où le salaire médian des employés de Google et de Facebook est plus de cinq fois supérieur au salaire typique des agents de sécurité de la région (qui sont généralement employés par des agences extérieures sous-traitantes). Les programmeurs sont bien payés - ils ont même des déjeuners gratuits - alors pourquoi ressentiraient-ils le besoin de s'organiser?

Wendy Liu, ancienne employée de Google et rédactrice économique de New Socialist, une publication de gauche basée au Royaume-Uni, affirme que les cols blancs devraient essayer de former un mouvement syndical plus cohérent avec leurs frères cols, en partie parce que le statu quo est impermanent. Elle cite la prolifération de camps d'entraînement de codage - où les travailleurs passent des heures intenses à apprendre de nouvelles compétences en programmation - comme un indicateur du fait que les salaires des cols blancs ne sont pas toujours aussi élevés. Bien que les camps rendent les travailleurs individuels plus commercialisables, l'offre croissante de programmeurs fera baisser les salaires pour tous. «La plupart des programmeurs que je connais semblent penser que leur travail est sûr», a déclaré Liu. "Mais ils ne le seront pas tous." Et, note Liu, si les autres travailleurs ne font pas baisser les salaires, les ordinateurs le feront. "La précarité se répercute sur les professions de cols blancs."

Déjà, dans la région de la baie de San Francisco, la notion de «bien payé» a une définition différente de celle de la plupart des autres pays. En juin, un sondage du ministère du Logement et du Développement urbain a révélé qu'en raison du coût de la vie élevé, les familles de trois comtés de la région de la Baie, dont San Francisco, sont considérées comme des «personnes à faible revenu» si elles gagnent moins de 117 000 dollars par an. Le loyer moyen d'un appartement d'une chambre à San Francisco est supérieur à 3 000 dollars par mois. Cela signifie que de nombreux besoins matériels ne sont pas satisfaits, même avec un salaire de 100 000 $.

Même pour ceux qui se sentent bien, estiment les organisateurs, les inquiétudes quant à leur rôle dans l’inégalité de revenus radicale et visible dans la région de la Baie de San Francisco pourraient susciter une sorte de solidarité par la honte. «J'étais à une conférence et quelqu'un a dit:« Je me rends compte que je suis peut-être un gentrifier. Que dois-je faire? », A déclaré Maria Noel Fernandez, directrice de campagne de Silicon Valley Rising, qui organise les cols bleus. «Si nous pouvons imposer des discussions sur les problèmes sociaux causés ou contribuant par le secteur, tels que le déplacement de communautés anciennes, l'expulsion et l'incarcération de masse, nous pouvons donner aux travailleurs une raison de s'organiser et de revendiquer, même s'ils ne le font pas. ne pas se sentir exploité à un niveau personnel. "

Et pourtant, jusqu’à présent, les protestations sur la façon dont la technologie est conçue et utilisée ne se sont pas étendues à une volonté plus large d’organiser tous les travailleurs de la technologie en une seule faction. Les entreprises de technologie offrent aux programmeurs et aux ingénieurs d’importants salaires après des processus d’entretien exténuants, un système qui renforce l’idée que la Silicon Valley est une méritocratie dans laquelle vous devez travailler assez dur pour réussir. Cela semble convaincre certains travailleurs de voir dans l’entreprise pour laquelle ils travaillent, la priorité absolue de leur vie, avec tout le reste à la distance. «Les entreprises de technologie disent à leurs employés, et ces employés, à leur tour, se disent que leurs postes sont mérités car ils sont les plus intelligents», a déclaré Steven Goldberg, un ingénieur en logiciel âgé de 33 ans à San Francisco, "Ce qui les rend fondamentalement différents et meilleurs que d'autres types de travailleurs, par exemple ceux qui nettoient leurs bureaux et leur servent de la nourriture."

En 2015, Goldberg a commencé à travailler chez BuildingConnected, une société de technologie qui simplifie la communication pour les entreprises de construction. Il avait entendu un cofondateur affirmer que l’une des valeurs fondamentales de la société était la «transparence». Il a donc décidé de prendre ses responsabilités en main en organisant un effort visant à instaurer la transparence entre les salaires des travailleurs. La direction a accepté, puis a hésité. Cependant, ce qui a le plus surpris Goldberg, c’est la réticence d’autres collègues à participer à sa campagne. "Les collègues à qui j'ai parlé étaient généralement favorables à la transparence des salaires, mais leur réticence était due en particulier à l'opposition de la direction, ce qui témoigne de la crainte générale de contrarier le" patron sympathique "", a-t-il déclaré. "Les techniciens réussissent à maintenir une vision du monde libertaire de droite comme tout le monde - en ayant accès aux ressources nécessaires pour se protéger des effets néfastes de leur philosophie."

Tant que les organisateurs ne pourront pas convaincre tous les travailleurs du secteur des technologies qu’ils sont dans le même combat, indépendamment du nombre de leurs salaires et de leurs compétences, le pouvoir des travailleurs sera divisé. Mais s'il y a eu un moment dans l'histoire du travail où le pont entre les codeurs et les nettoyeurs pourrait se créer, c'est peut-être le cas. L’inégalité croissante, les politiques anti-immigration de l’Administration Trump et le passage à l’âge d’une génération de la millénaire désespérée, réalisant qu’ils n’auront jamais assez d’argent pour prendre leur retraite ou acheter une maison sont autant d’outils de recrutement potentiels pour les syndicats.

"Les gens commencent à accepter le fait que la Silicon Valley n’est pas si géniale après tout", a déclaré Liu. «Ils s'en sortent en plaisantant - cela commence par un niveau de blagues sur Twitter - mais finalement, il devient ce mouvement plus important, qui s'articule autour de la nécessité de réformer et de changer la structure. Cela nécessite de construire un pouvoir collectif et de réaliser que leurs intérêts en tant que travailleurs sont en avance sur ceux des Elon Musks ou de Mark Zuckerberg du monde. ”