Bitcoin a fait la une des journaux en passant les 100, 1 000 et 10 000 dollars en valeur équivalente. Son prix a fait tourner les têtes et a attiré l'attention des amateurs et des investisseurs, mais de quoi s'agit-il exactement et pourquoi tout ce battage médiatique?
 
Il est difficile de discuter de Bitcoin lorsque la plupart des laïcs sont coincés dans le vocabulaire de l’exploitation minière, de la preuve de travail ou de la Blockchain, par exemple. Certaines personnes - laissez-moi corriger cela, la plupart des gens - prétendent savoir ce que signifient ces mots. Pendant ce temps, les personnes sincèrement curieuses se sentent perdantes parce qu'elles ne disposent ni du vocabulaire ni des connaissances fondamentales pour participer à la discussion. Ce n’est pas leur faute. Bitcoin étant ancré dans les domaines de l’économie, des mathématiques et de la cybersécurité, il serait surprenant que les experts de tous les domaines comprennent parfaitement le bitcoin, encore moins le profane. Cette pièce vise à changer cela.

Il y a deux côtés à un Bitcoin

Le premier obstacle que nous allons aborder est la différence entre la manière dont un bitcoin est représenté et son fonctionnement.
 
Imaginez-vous en train de magasiner à Manhattan un jour. Vous allez dans un café acheter une tasse de café, payer en argent comptant et vous asseoir.
 
Vous venez de terminer une transaction: vous avez vu un produit, reconnu un prix exprimé en dollars et payé le produit en devise physique américaine.
 
Bitcoin, en revanche, n'a pas de forme physique. Parce qu’il n’est ni palpable ni soutenu par aucun gouvernement - malgré son symbole boursier de la BTC - Bitcoin fonctionne comme de l’or. C’est un produit volatile, négocié ouvertement et traité comme une marchandise. L’avantage, c’est que sa valeur est indépendante de toute nation. Le problème, c’est qu’elle n’est pas pleinement adoptée et acceptée par aucune nation.

Double dépense et confiance

Bitcoin a été introduit par Satoshi Nakamoto pour résoudre le problème de la confiance dans le domaine du paiement numérique. (Satoshi Nakamoto était le nom utilisé par la personne ou les personnes qui ont inventé le Bitcoin, qui reste toujours anonyme.) Avec de l’argent liquide, la confiance n’est pas un problème. Vous échangez de l'argent contre un produit et la transaction est irréversible. Vous avez votre café et le vendeur a votre argent.
 
Le problème des transactions numériques réside dans son impermanence. Quelqu'un pourrait
«Copier-coller» plus d’argent, car les dépenses numériques utilisent des fichiers numériques pouvant être copiés ou falsifiés. Quelqu'un pourrait payer pour un produit, recevoir ledit produit, puis inverser la transaction avant son achèvement afin d'avoir à la fois le produit et leur argent. Quelqu'un pourrait également prétendre avoir et promettre de payer une somme qui n’est pas la sienne ou qui n’y est pas. Toutes les situations ci-dessus sont des variantes de ce que l’on appelle le problème de la double dépense, un problème selon lequel une personne peut dépenser une devise censée être finie deux fois, voire plus, dans le cadre de transactions dupliquées.
 
Pour éviter cela, nous faisons confiance à des institutions telles que les banques et les agences de crédit pour réglementer, authentifier et normaliser le processus. Ils confirment l'augmentation et la diminution du crédit pour le compte des deux parties et facturent des frais pour les tracas. Il nécessite à la fois beaucoup de temps et de ressources, et repose sur une autorité centrale. Sans soutien national, les monnaies numériques étaient trop instables et peu sûres pour une utilisation pratique; c'est-à-dire jusqu'à ce que Bitcoin soit arrivé.

Partie 1: Blocs

Les termes "block" et "blockchain" sont maintenant invariablement liés à Bitcoin. Le plus haut niveau d'abstraction d'un bitcoin est le bloc. Ceci est cependant un peu abusif; penser au bloc plus comme une page.

Imaginez le grand livre d’un comptable de la vieille école. Chaque page fragile, tachée d’encre, est remplie d’éléments de ligne, indiquant le montant des sommes transférées, en indiquant de qui et à qui. C’est ce qu’est un bloc bitcoin: une page de grand livre.

Cependant, une seule page du grand livre d’un comptable est inutile. Une vue à court terme des crédits ajoutés ou des débits soustraits ne signifie rien en soi. Vous devez le considérer dans le contexte du livre entier. Par exemple, John Doe peut sembler riche si vous voyez un dépôt entrant de 15 000 $. Toutefois, si la page précédente indique qu'il doit 2 500 000 dollars, son tableau est bien différent. C’est seulement lorsque tous les crédits et débits de M. Doe sont accumulés et montrent que nous obtenons une image complète de ses finances. À cette fin, son compte doit être évalué en tenant compte de toutes les pages pertinentes du grand livre. Ce grand livre est la blockchain.

Nous sommes donc ici: un bloc de bitcoins est une page, tout comme la chaîne de blocs s’applique au grand livre du comptable. Lorsqu'un lecteur numérise les pages d'un grand livre de droite à gauche, il voit chaque transaction du plus récent au moins récent. De même, si nous analysons la blockchain du bloc le plus récent au moins récent, nous pouvons voir toutes les transactions en bitcoins en suivant les blocs précédents. Chaque nouveau bloc se connecte à son bloc précédent en créant une «chaîne» de blocs, d'où le nom blockchain. En résumé, si le grand livre d’un comptable représente toutes les transactions d’une entité, cela signifie que la chaîne de blocs représente toutes les transactions de tous les bitcoins.

Vous pourriez vous demander: «N’est-ce pas dangereux?» Pour que tous les enregistrements de toutes les transactions soient conservés au même endroit - bien qu’ils soient distribués, mais toujours au même endroit - une personne ambitieuse et compliquée pourrait chercher à tirer profit de ce type d’installation. , pensant: «Peut-être que je peux glisser une transaction dans les blocs. Peut-être que je peux créer un bloc corrompu. Peut-être que je pourrais glisser un bitcoin ou deux dans mon propre portefeuille. »Bien sûr, ils pourraient essayer, mais les chances sont contre eux.

Une fois authentifié et accepté par la blockchain, un bloc ne peut plus être modifié. Si un bloc ne peut jamais être modifié, la blockchain elle-même ne peut jamais non plus être modifiée. C’est ainsi que la blockchain conserve en toute sécurité l’historique enregistré de toutes les transactions en bitcoins. La seule partie de la blockchain qui peut être modifiée est la fin de la chaîne: où le bloc suivant est accepté. L'acceptation d'un nouveau bloc s'appelle l'exploitation minière.

Partie 2: Mines et mineurs

Dans le domaine de la comptabilité, le comptable débutant supporte souvent l'essentiel du travail.

Le comptable junior examine, analyse et analyse les chiffres au mieux de ses capacités. Il est l'épine dorsale de l'industrie. Cependant, à la fin de la journée, il n’est encore qu’un comptable débutant. Le comptable principal a la responsabilité de vérifier et d’approuver le travail de son subordonné. Le junior présente ses conclusions et le senior examine le travail à la recherche d'incohérences.

Si le registre des juniors tient le coup, le senior récompense idéalement le junior. La personne âgée donne au document le cachet d’approbation de la firme et tout va bien. Cependant, si le grand livre est incohérent, le jeune joueur se remettra au travail pour corriger ses erreurs. De la même manière qu'un comptable senior examine, juge et récompense un comptable débutant, la blockchain examine, juge et récompense ses chevaux de travail par le biais d'un processus d'approbation appelé exploitation minière.

Sans une autorité centrale - telle qu'une banque - en place pour réglementer les transactions, Bitcoin était confronté à une menace pour la sécurité. Ainsi, au lieu de choisir l'autorité centrale d'une institution établie telle qu'une banque, Bitcoin a choisi de s'appuyer sur l'autorité universelle des mathématiques. À la place d'un comptable expérimenté vérifiant le travail d'un junior, Bitcoin applique la loi mathématique qui vérifie les calculs des ordinateurs de base, appelés mineurs.

Partie 3: Preuve de travail

La sécurité de l’industrie pesant plusieurs milliards de dollars commence par le spam par courrier électronique. La rentabilité du temps de calcul par rapport au temps humain signifie qu’il faut beaucoup plus de temps à l’élimination et à la suppression du spam qu’un programme automatisé produisant les courriels incriminés. À la fin des années 90, les fournisseurs de services de messagerie électronique ont compris comment utiliser les mêmes facteurs économiques que ceux utilisés par les pourriels. Ils ont exigé que chaque demande de courrier électronique entrant transmette une preuve de travail.

La preuve de travail est un problème mathématique dérangeant qui nécessite beaucoup de temps de calcul. C’est un test de force brute, sans aucun raccourci, que tout le monde, avec suffisamment de temps, peut résoudre. Pour les programmes automatisés qui envoient un million de courriers électroniques à la milliseconde, cela crée un goulot d'étranglement. À ce stade, les programmes de spam ont deux options:

  1. Fixez une limite de temps pour la preuve de travail et temporisez l'attaque de spam lorsqu'elle atteint la limite.
  2. Consacrez le temps nécessaire à résoudre la preuve de travail pour envoyer le spam.

Pour les programmes de spam, l'un ou l'autre choix oblige à perdre la main. Le premier choix empêche le courrier indésirable d'entrer dans la boîte de réception, et le second choix démolit le débit d'un million de courriels par milliseconde à peut-être 10 par minute. L'une annule l'action souhaitée et l'autre annule les facteurs économiques sur lesquels le spam se développe. Les chaînes de blocs utilisent ce même protocole de preuve de travail pour authentifier les nouveaux blocs.

Vous pourriez vous demander: «Et si un mineur déviant essayait de modifier les valeurs de bitcoin dans un bloc, de l’authentifier en résolvant une preuve de travail et de le faire accepter par la blockchain?» Certes, un mineur mal ajusté pourrait essayer, mais la dernière estimation était qu'il fallait environ un an à un ordinateur standard pour résoudre une seule preuve de preuve de travail de Bitcoin. Vous pourriez toujours être inquiet. Vous pensez peut-être «Que se passerait-il si des entités complices mettaient la main sur un supercalculateur dans le but exprès de corrompre la blockchain?» C’est là que l’économie entre en jeu.

Partie 4: Économie

Le secteur bancaire est une industrie particulière. C’est le seul secteur qui paie les mêmes biens qu’il gère. Si vous êtes confus, nous parlons d’argent.

Bitcoin imite cette pratique. Utilisant une preuve de travail pour valider les transactions, les mineurs se font concurrence pour trouver une solution avant les autres. Le premier mineur à résoudre la preuve de travail actuelle est récompensé par la même devise que celle qu'il authentifie: les bitcoins.

Avec l'incitation de la monnaie même que les mineurs authentifient, les mineurs forment un réseau distribué en concurrence les uns avec les autres pour résoudre la prochaine épreuve de travail. Si un supercalculateur n’est rien d’autre qu’un réseau d’ordinateurs distribués, l’exploitation collective de mineurs s’intéressant est un supercalculateur ayant pour objectif précis d’authentifier les transactions en bitcoins. Cependant, il serait imprudent d’écarter les machinations des esprits malfaisants.

On estime qu’il faudrait une corruption de 30 à 50% de la population minière pour avoir une chance importante d’authentifier un bloc corrompu. Le blocage de la corruption est une menace réelle. Cependant, plus la popularité des Bitcoins et des mines augmente, plus cela devient de moins en moins probable. C’est l’une des raisons pour lesquelles les gens disent que Bitcoin devient plus fort au fur et à mesure que les gens l’utilisent.

Les mineurs étant les principales victimes du back-office, la monnaie devient de plus en plus sûre alors que de plus en plus de mineurs se font concurrence. Plus les mineurs sont en concurrence, plus la quantité de monnaie attribuée est importante. Plus la quantité de monnaie attribuée est importante, plus le nombre de transactions est important. Plus le nombre de transactions est important, plus le nombre de mineurs nécessaires à l'authentification des transactions est important et plus la devise devient sécurisée. C’est une boucle auto-entretenue.

Toutefois, si vous êtes économiste, votre sonnerie d’alarme devrait commencer à sonner maintenant. La situation économique semble trop belle pour être vraie, et c’est parce que c’est le cas. La valeur d'un bitcoin dépend d'un if, d'un énorme if; le si être si les gens adoptent son utilisation.

Comme l'or, Bitcoin n'a aucune valeur en soi. En tant qu'économie autonome, Bitcoin n'a aucune utilité en soi. Sans la possibilité d'un soutien national, les devantures de magasins n'affichent jamais les prix en bitcoin et il n'y aura jamais de jetons physiques justifiant de son existence. Cela a commencé comme et restera une monnaie purement numérique. Cependant, Bitcoin n'a jamais été conçu pour interagir avec le monde physique. Satoshi Nakamoto a créé Bitcoin non pour l'avidité, ni la gloire, ni le pouvoir. L’esprit de l’idée est, et a toujours été, une expérience visant à accroître la confiance.

Conclusion

Bitcoin et la technologie associée blockchain sont devenus une force avec laquelle il faut compter. En mettant à jour le livre des comptes du XXIe siècle, Blockchain a mis en place un système de freins et contrepoids fondé sur des preuves mathématiques et des données économiques permettant d’écarter l’intermédiaire. Les systèmes de preuve du travail remplacent le besoin d'une autorité centrale et, en imitant les intérêts du secteur financier, créent une véritable armée de mineurs se battant pour renforcer la sécurité de la preuve du travail. Cependant, malgré son succès en tant que monnaie, Bitcoin reste une expérience de confiance. C'est une expérience contre le pouvoir central - celle de banques, d'agences de crédit et d'autres individus aussi imparfaits que nous. L’expérience est peut-être toujours en cours, mais si l’attention récente et croissante portée à Bitcoin a dit quelque chose, Nakamoto aurait peut-être été sur quelque chose.