«Pour les villes, ce que la farine est de faire du pain, ce que sont les cellules de notre corps: l’ingrédient invisible mais fondamental qui constitue l’essentiel de l’environnement bâti dans lequel vivent la plupart d’entre nous.»
- Vince Beiser, auteur de «Le monde dans un grain: l'histoire du sable et de la transformation de la civilisation»

Pensez à une ressource précieuse. Quelles images vous viennent à l’esprit? Peut-être que le pétrole? Eau? Peut-être avez-vous regardé une bague à votre doigt et pensé à l'or. Toutes ces ressources sont précieuses, c’est vrai.

Et si je vous disais que le sable est aussi une ressource extrêmement rare et précieuse? Cela peut sembler absurde, en particulier si vous vous êtes récemment approché d’une plage ou du désert, mais le monde est à court de sable. Matériau essentiel dans tout, des téléphones cellulaires aux immeubles de grande hauteur, la ressource est utilisée plus rapidement qu'elle ne peut se reconstituer, suscitant des préoccupations environnementales et des conflits communautaires. Certains sont même prêts à tuer pour cela.

Vous ne le réalisez peut-être pas, mais presque tout ce qui vous entoure est construit avec du sable. Le béton de votre appartement, de votre condo ou de votre maison a été mélangé avec du sable. Vous regardez à travers les fenêtres en verre pour voir quel temps il fait - celles-ci ont également été faites avec du sable. Le téléphone portable ou l’ordinateur sur lequel vous lisez ceci - les puces en silicium qu’ils contiennent sont en sable. La route sur laquelle vous vous rendez au travail - sable aussi. Si vous vivez dans n'importe quel milieu urbain, il est construit avec du sable.

Le sable n’est pas aussi abondant que vous le pensez

Vous pensez peut-être: mais le sable est partout, il y a des déserts entiers remplis de choses.

Le sable dans un désert, cependant, est inutile comme matériau de construction. Les grains sont à découvert et soufflent pendant des milliers d'années. Cela les arrondit jusqu'à ce qu'ils deviennent inutiles en tant que blocs de construction. Imaginez que vous essayez de construire un bâtiment avec des balles de golf. Afin de construire, le sable avec des bords angulaires doit être utilisé. Le type préférentiel est celui qui se trouve dans un lit de rivière, une mer ou une plage.

Le fait que le sable du désert soit inutile crée des situations inattendues. Bien que entouré de kilomètres de sable, le plus grand bâtiment du monde, le Burj Khalifa à Dubaï, a été construit avec du sable importé d’Australie. Dubaï importe également du sable australien pour ses plages. Apparemment, le sable du désert n’a pas sa place dans une atmosphère de plage.

Le sable se régénère aussi lentement. Les roches et les sédiments mettent des milliers d'années à se décomposer en grains utilisables sur lesquels nous comptons tous.

L’appétit sans fin de la construction pour le sable

Le monde a connu un boom de la construction ces dernières années. La base sur laquelle le boom est construit est littéralement en béton. Les Nations Unies estiment que le monde consomme plus de 40 milliards de tonnes de granulats de construction - sable, gravier et pierre concassée - chaque année. Selon certaines estimations, la consommation devrait atteindre 50 milliards de tonnes d’ici l’an prochain, la Chine absorbant à elle seule une grande partie de l’offre concrète mondiale alors qu’elle subit une urbanisation massive. Selon les données de la US Geological Survey, entre 2011 et 2013, la Chine a utilisé plus de béton que les États-Unis tout au long du 20ème siècle. D'autres parties de l'Asie, comme l'Inde, connaissent également une expansion rapide.

L'urbanisation à l'origine de ce boom de la construction et la dépendance croissante à l'égard du béton ne montrent aucun signe de ralentissement. Aux États-Unis, d’ici à 2030, 60% de la population mondiale vivra dans des zones urbaines.

Les «mafias du sable» sont des groupes de criminels qui draguent illégalement du sable dans des zones où l'extraction est interdite.

Le sable est également utilisé pour des projets de remise en état - la récupération de terres de la mer. Singapour est probablement l'exemple le plus extrême. Depuis 1960, le pays a étendu son territoire de 581,5 km à 721,5 km 2. Selon certaines estimations, la récupération d'un kilomètre carré nécessite jusqu'à 37,5 millions de mètres cubes de sable. Dans un effort pour faire face à la croissance démographique et à la montée du niveau de la mer, Singapour prévoit d’ajouter 40 km2 d’ici 2030, bien que les responsables disent se tourner vers des méthodes permettant de réduire les besoins en sable importé.

Le secteur du sable attire les enfers criminels

L’un des principaux problèmes du sable est qu’il est lourd. Les articles lourds entraînent des coûts de transport élevés, en particulier sur une longue distance. La rareté et les prix élevés attirent l'attention des criminels. Pourquoi aller dans une zone minière légale alors que du sable peut être extrait pour presque rien ailleurs?

Les «mafias du sable» sont des groupes de criminels qui draguent illégalement du sable dans des zones où l'extraction est interdite. Comme ils ne respectent pas les lois, tous les protocoles environnementaux sont ignorés. Les rivières sont souvent exploitées illégalement, détruisant l'habitat des poissons et des pêcheurs. Parfois, les terres de villages privés sont même reprises par ces mafias.

S'ils sont confrontés, la violence en résulte souvent. Et selon un article de Wired sur les mafias du sable en Inde en 2015, la police n’a généralement que peu d’aide: «La sagesse conventionnelle veut que de nombreuses autorités locales acceptent que entreprise eux-mêmes. "

Ce problème est particulièrement répandu en Inde. Un certain nombre de meurtres auraient été commis par ces mafias du sable pour garder les journalistes et les agitateurs en silence. Dans un récent meurtre, le journaliste Sandeep Sharma a été écrasé par un camion après avoir filmé en secret un officier de police acceptant un pot-de-vin en échange de l'autorisation d'extraction de sable dans un sanctuaire à crocodiles. Selon le rédacteur en chef de la chaîne de télévision locale où travaillait Sharma, la police lui a refusé la protection après avoir reçu des menaces. Le rédacteur en chef a également déclaré au Guardian que la police avait confisqué la caméra de Sharma avec des images de l’accord de corruption et ne l’avait jamais restituée.

Dans un autre meurtre commis en 2013, Paleram Chauhan a été tué à plusieurs reprises par des assaillants masqués dans sa propre chambre. Selon Wired, sa famille est certaine de savoir qui sont les tueurs. Environ 10 ans auparavant, alors que le boom de la construction en Inde commençait, une mafia de sable était arrivée dans le village de Chauhan. La mafia s'est emparée de 200 acres de terres communales, a déchiré la terre arable et a commencé à creuser le sable. Bien qu’il soit illégal de voler les terres d’un village, il est à noter que l’extraction de sable est interdite dans la région en raison de la présence d’un refuge ornithologique à proximité, mais les autorités locales n’ont rien fait lorsque Chauhan a demandé de l’aide.

Chauhan a toutefois maintenu la pression et finalement, l'un des membres de cette mafia a été mis en prison, puis relâché rapidement. Comme le fils de Chauhan a déclaré à la chaîne de presse australienne Correspondant étranger, ce membre a menacé Chauhan après sa libération, lui demandant de faire marche arrière, sans quoi sa famille serait tuée. Une semaine plus tard, Chauhan a été tué.

Le chef de cette mafia de sable et ses fils ont été arrêtés pour le meurtre mais libérés sous caution. L’année dernière, l’équipe d’information australienne a rendu visite au fils de Chauhan et a découvert l’homme qui aurait menacé son père d’exploiter une mine dans le village.

Ce ne sont que quelques-uns des meurtres commis à la poursuite de grains jaunes. Les gens s'entretuent pour le sable.

Sommes-nous condamnés à manquer de sable?

Vous vous sentez peut-être déprimé en ce moment. Le monde sera à court de sable, il y aura du chaos dans les rues et des mafias des sables vous frapperont à la porte pour voler le bac à sable de votre enfant.

Bon, je fais la lumière sur une situation potentiellement terrible. Mais le monde a déjà connu des situations terribles et a réussi à s'en sortir. Au début du XIXe siècle, les économistes ont exploré une théorie appelée loi des rendements décroissants afin d’expliquer la chute des prix des céréales. Dans l’exemple classique de cette théorie, Thomas Malthus a utilisé un champ et un fermier. Au fur et à mesure que l'agriculteur ajoute de la main-d'œuvre dans le champ, il améliore sa production, mais dans une certaine mesure. Finalement, ses retours diminuent à mesure qu’il ajoute de plus en plus de travail.

Beaucoup ont examiné cette théorie et ont conclu que l'humanité mourrait inévitablement de faim. Avec l’augmentation de la population, la production alimentaire ne suivrait plus. Il est maintenant largement reconnu, cependant, que Malthus a manqué quelque chose de crucial: la technologie.

Tout comme les cafards criminels vont ramper sous les rochers pour terroriser les villageois et utiliser leur sable à des fins lucratives, cette demande et cette rareté imposeront l’innovation.

La technologie peut grandement compenser cette loi des rendements décroissants en augmentant la productivité. Grâce à la technologie d’aujourd’hui, les régions du monde qui ont toujours été des importateurs nets de produits alimentaires deviennent des exportateurs nets. Les semences hybrides, les engrais, les techniques agricoles et les pesticides ont résisté aux rendements réduits d'une parcelle de terrain et ont augmenté les rendements à des niveaux jugés auparavant impossibles.

Tout comme les cafards criminels vont ramper sous les rochers pour terroriser les villageois et utiliser leur sable à des fins lucratives, cette demande et cette rareté imposeront l’innovation. Les esprits brillants à la recherche de richesses et de problèmes à résoudre trouveront des solutions. En fait, une solution possible est peut-être déjà apparue. En Angleterre, quatre étudiants ont mis au point un matériau appelé Finite, une alternative concrète faite de sable du désert. Il est aussi résistant que le béton résidentiel et peut être fondu et recyclé. C'est juste un prototype pour le moment, mais cela semble prometteur.

Le sable est définitivement une ressource périssable. Si l’humanité continue de l’utiliser à son rythme actuel, l’offre mondiale sera probablement épuisée. Cependant, la situation est loin d'être désespérée. La technologie a été utilisée dans plusieurs industries pour modifier les extrémités prévues en diverses autres ressources - le sable ne devrait pas en être autrement.

Si des efforts étaient déployés pour utiliser le sable plus efficacement dans la construction, cela constituerait un premier pas important vers l’avancement. En outre, l’utilisation de la technologie pour trouver des substituts de sable changerait la donne. Une simple recherche sur Internet montre qu’un certain nombre de substituts concrets sont déjà en train de progresser pour répondre à ce besoin.

Le sable peut être une ressource limitée, mais l’esprit humain n’est limité que par son imagination. J'ai l'impression que la technologie et la persévérance trouveront un moyen de résoudre ce problème.