C’est pourquoi les banquiers continuent de s’en remettre à la fraude

Briser le pouvoir des banques: le premier de deux articles sur l’utilisation du bureau du Procureur général à des fins personnelles

Jamie Dimon, président du conseil et chef de la direction de JPMorgan Chase, parle de sa lettre annuelle aux actionnaires le mardi 4 avril 2017 à la Chambre de commerce des États-Unis d'Amérique à Washington, DC. (Paul Morigi / Images AP pour JPMorgan Chase)

Lorsque l'ancien directeur du FBI, James Comey, a été nommé AG pour le district sud de New York, le bureau qui a compétence sur Wall Street, il a convoqué une réunion avec ses procureurs. Il a demandé un vote à main levée pour ceux qui n'avaient jamais perdu de cause. Il a appelé ceux qui levaient la main "chickenshit" pour n'avoir pas eu le courage d'assumer des affaires difficiles et pour avoir trop facilement proposé des offres modérées pour éviter un procès.

Le journaliste financier Jesse Eisenger a saisi cette description colorée du titre de son nouveau livre: Le club Chickenshit: Pourquoi le ministère de la Justice ne réussit-il pas à poursuivre les dirigeants en justice.

Il y a beaucoup de bonnes critiques de cet excellent livre. Je ne vais pas en faire d’autre chose ici, mais ajouter une perspective différente aux questions soulevées et à celles relatives au système financier.

Il est courant de regretter qu'au lieu d'être emprisonnés, les banquiers obtiennent de gros bonus tandis que la classe moyenne subit les conséquences de leur folie avide. Pourquoi ces gars de Gucci ne sont-ils pas derrière les barreaux?

Une porte invisible tourne

Il y a une porte qui rejoint directement Wall Street et le gouvernement fédéral. Nous ne pouvons pas l'utiliser, mais son sol est usé et ses charnières bien graissées.

En 2009, alors que le public commençait à prendre conscience de l'énormité de la responsabilité des banquiers dans la crise financière, Eric Holder a quitté le cabinet de courtiers en énergie de Covington and Burling pour devenir procureur général des États-Unis d'Amérique. Covington est la quintessence du cabinet de portes tournantes et, comme beaucoup d’entre eux avant Holder, au moins une douzaine de partenaires se sont rendus à des postes gouvernementaux de haut niveau.

Eric Holder est devenu une figure légendaire de la politique. Premier Afro-Américain à devenir le plus haut responsable de l’application de la loi du pays, il a poursuivi un programme ambitieux qui a transformé le système de justice américain. En refusant de défendre la loi sur la défense du mariage, en luttant contre la discrimination des électeurs et en faisant pression pour des peines réduites pour des infractions mineures liées à la drogue, Eric Holder a réalisé d'importants progrès en matière de droits civils et de justice sociale au cours de ses six années de mandat.

Titulaire est également connu pour la doctrine du «trop gros pour échouer», mais l’idée ne lui est pas venue. La notion selon laquelle des dommages aux entreprises pourraient nuire à l'économie, notamment en termes de perte d'emploi, a été introduite en 1980 par une commission américaine chargée de la détermination de la peine et adoptée en 1991 par la SEC. Elle a été réexaminée en 1994 par Sheila Nieman, qui travaillait pour Mary Jo White, alors directrice du bureau du Southern District AG, qui a rédigé une note de service dans laquelle elle adoptait cette position aux fins de poursuites pénales. En janvier 1999, alors que son adjoint était dirigé par Janet Reno, Holder écrivait sa version de ce mémo.

Si les banques sont condamnées pénalement, leur titulaire perdrait leur licence d'exploitation et devrait fermer ses portes. Cela placerait une économie déjà endommagée dans une situation périlleuse.

En fin de compte, Holder avait raison. Dans la crise financière de 2008, un grand nombre de banques étaient impliquées. Finalement, 18 grandes banques d’investissement ont été admises à la fraude dans le cadre d’actions civiles. Si elles avaient été inculpées comme elles le méritaient, l'Amérique n'aurait pratiquement plus eu de grandes banques fédérales à la fois.

Bien que cette préoccupation ait été valable, elle ne s’applique pas nécessairement à chaque banquier. Aucun banquier n’est si important pour le système que celui-ci s’effondrerait - bien que certains banquiers le croient.

Pourquoi alors un seul banquier obscur, Kareem Serageldin, de nationalité égyptienne, a-t-il été reconnu coupable de fraude dans la crise de 2008?

Une liste de blanchisserie des excuses

Voici quelques-unes des raisons pour lesquelles Jesse Eisenger, auteur du Chickenshit Club, identifie son incapacité à poursuivre en justice une fraude bancaire, suivies de mes commentaires sur l'insuffisance d'excuses aussi fragiles.

1: Les crimes financiers sont compliqués et incompréhensibles.

C'est vrai dans certains cas, mais pas dans tous les cas.

En 2008, le principal type de fraude concernait les courtiers mobiles ou le personnel de sociétés de prêt hypothécaire privé ayant présenté des demandes, de sorte qu'une personne gagnant 20 000 USD par an gagnait 200 000 USD avec une coche dans une case en indiquant que le prêteur (le «donneur d'ordre») avait vérifié le revenu alors que ce n'était pas le cas.

Même si un jury peut avoir de la difficulté à comprendre certaines transactions financières complexes, aucun jury n’aurait de problème avec celle-ci.

2: Il est difficile d’obtenir des condamnations dans des procès criminels financiers.

Il est également vrai que les condamnations pénales en col blanc peuvent être difficiles. Dès le début de la common law, les juges ont développé des protections pour les accusés indigents contre le pouvoir de l'État. Les règles de preuve pénale, par exemple, n’ont pas été conçues pour chercher avant tout à découvrir la vérité, mais pour contrôler les abus de pouvoir de la part de la police. (Nous avons tous vu la récente vidéo d'un policier arrêtant une infirmière qui obéissait à la politique de l'hôpital - rien de nouveau pour les juges.)

En conséquence, il existe de nombreuses défenses purement techniques que les avocats de Wall Street peuvent utiliser pour défendre les banquiers de Wall Street.

Ce problème était déjà rencontré et résolu. Dans chaque système de réglementation, il existe une action civile parallèle. Comme une action civile, il n'y a aucune des protections pénales. Ainsi, le succès est beaucoup plus facile. Le seul inconvénient est que le remède est limité à une amende, mais pas de prison.

Les manchettes ont annoncé de lourdes amendes pour les banques résultant de ce processus civil. Par exemple:

«JPMorgan accepte un règlement de 13 milliards de dollars avec les États-Unis au sujet de mauvaises hypothèques»

Cependant, le fait de payer une amende à une banque est une sanction qui ne punit pas. Cette amende nous est transmise aux clients d’une manière ou d’une autre. Prenons l’exemple de JP Morgan, qui a jusqu’à présent payé la plus grosse amende liée à la fraude bancaire.

JP Morgan’s Blunder

JP Morgan avait commis une erreur tragique en 2006. Elle avait embauché un employé honnête et intègre dans le cadre de ses efforts de contrôle de la qualité pour contrôler les prêts hypothécaires contractés auprès de prêteurs privés. Leur erreur était Alayne Fleischmann, un jeune avocat qui finissait par devenir dénonciateur.

JP Morgan certifiait à ses clients que ces ensembles de prêts hypothécaires contenaient des prêts hypothécaires de premier rang. Le travail du groupe Fleischmann était de s’assurer que c’était vrai. Fleischmann avait rapidement identifié des prêts hypothécaires, provenant notamment d'une seule source, Green Point, qui ne pouvaient réussir l'examen olfactif. Par exemple, un manucure a déclaré un revenu de 120 000 dollars par an.

En outre, le groupe n'a reçu que les fichiers de candidature d'origine du prêteur Green Point. Fleischmann a remarqué que certaines de ces hypothèques étaient très anciennes. Le nouveau modèle commercial pour les prêteurs est appelé «créer et vendre». Il leur impose de vendre les prêts hypothécaires immédiatement pour obtenir le remboursement et consentir davantage de prêts. Si l'hypothèque était ancienne, quelque chose n'allait pas.

Elle essaya en vain de se plaindre auprès de son supérieur immédiat. Elle a écrit ce qui allait devenir la preuve contre J.P. Morgan.

Elle a envoyé une lettre par-dessus la tête de son chef à un dirigeant décrivant ce qu’elle a vu. En tant qu'avocat, Fleischmann savait qu'un seul document suffirait à condamner J.P. Morgan pour fraude. Dans sa naïveté, elle croyait que cela arrêterait la fraude. Ce qu'elle ignorait, c'est le pouvoir de la banque moderne dans la politique américaine.

Bien entendu, comme vous l'avez déjà deviné, JP Morgan a ignoré l'avertissement et a renvoyé Fleischmann. Sur la liste noire de Wall Street, elle a dû retourner dans son pays natal, où elle pratique maintenant le droit.

Fleischmann avait signé une clause de confidentialité dans son contrat de travail. Elle savait que si elle révélait ce que J.P. Morgan avait fait, même si elle le croyait criminel, la banque la persécuterait avec une tactique judiciaire pour la ruiner financièrement. Elle aurait le fardeau de prouver la fraude dans un procès. Elle resta silencieuse jusqu'à ce que quelque chose l'empêche de dormir. Cela a commencé comme ça.

En réponse à la manifestation «Occupy Wall Street», Obama avait réuni une équipe SWAT semblable à une Ligue de justice composée des meilleurs et des plus agressifs enquêteurs et procureurs de tous les départements du gouvernement des États-Unis. Cette équipe de super procureurs allait sûrement aller au fond des choses.

Un jeune avocat de district en Californie, Richard Ellis, en lisant des documents obtenus de J.P. Morgan, a découvert le mémo concernant une arme à feu fumante. Il a contacté Fleischmann et a obtenu tous les détails sanglants. Fleischmann a été impressionné par la compréhension de Ellis et a attendu l'annonce éclatante des charges pénales - qui ne s'est jamais produite.

Un matin, en se promenant dans un centre commercial, un titre de journal attira son attention. Il a annoncé une éventuelle poursuite civile du gouvernement américain contre JPMorgan, sur la base d’une lettre interne envoyée par une ancienne employée. Elle était surprise parce qu'elle n'en avait pas entendu parler depuis si longtemps. Comment pourraient-ils entamer un procès à Washington sans lui parler, leur premier témoin?

Mais en continuant de lire, elle savait que peu de choses arriveraient. Fleischmann, le principal témoin, n'a plus jamais été contacté. La prochaine fois qu’elle a entendu parler, c’était de l’implication trompeuse de 13 milliards $.

Comment le crime paie dans les banques

Alors que les médias grand public ont totalement acheté le communiqué de presse expliquant que cette amende constituait un coup dur pour la banque, les actionnaires de J.P. Morgan étaient au courant.

Les actions de JP Morgan ont augmenté de 0,7%; Jamie Dimon, PDG de JPMorgan Chase, a obtenu une augmentation de 74%.

Quelle grande action Dimon a-t-il accomplie?

Lorsqu'il a entendu parler de la conférence de presse destinée à annoncer un procès civil alléguant une fraude contre JP Morgan, Dimon a appelé l'associé AG, Tony West. Il a eu une réunion immédiate et un accord à Hollywood qui donnait l’impression que JP Morgan était puni, mais qu’il était en réalité le moyen ultime de limiter les dégâts causés par Dimon. Voici la réalité de la transaction:

  • Tous sauf la pénalité de 5 milliards de dollars seraient déductibles d’impôt. Donc, si vous avez payé des impôts cette année-là, vous avez partagé la moitié du fardeau de l'amende pour JP Morgan.
  • Un addenda en caractères d'imprimerie indiquait que cette réduction de 4 milliards de dollars des consommateurs ne serait autorisée que si les investisseurs l'acceptaient - ou si elle l'aurait été de toute façon dans le cadre d'accords en vigueur. Fleischmann a déclaré que cela signifiait qu'ils ne pourraient obtenir cet allégement que s'ils y avaient déjà droit. Ne veut rien dire?
  • Le public ne verrait jamais la lettre de Fleischmann.
  • Le meilleur de tous pour JP Morgan, l'accord a gardé son projet de plainte, avec tous les détails des allégations de fraude grave, secret des regards indiscrets du public.

Plus tard, David Dayan, écrivant dans The Nation, a déclaré que J.P. Morgan avait déjà vendu un grand nombre d’hypothèques en défaut à 23 autres sociétés. Cependant, J.P. Morgan a envoyé des lettres de pardon pour ces hypothèques - qu’il n’était plus propriétaire - et a réclamé un crédit contre le règlement.

L’énoncé des faits était si compliqué que la directrice financière de JP Morgan, Marianne Lake, pouvait dire sans crainte de contradiction: «L’entreprise n’a pas reconnu les violations de la loi."

Simultanément, le bureau du Procureur général a publié un communiqué de presse selon lequel l’amende ne réglait que la responsabilité civile de la banque, mais ne libérait aucun banquier, ni ne libérait les banques ni les banquiers de poursuites pénales. Le bureau du Procureur continuera à s’occuper de ces questions en suspens avec diligence.

Preuve du niveau de compréhension du système financier par le président Trump, il a qualifié Dimon de pire banquier aux États-Unis pour la conclusion de cet accord de 13 milliards de dollars avec l’AG.

Fleischmann a de nouveau attendu l'annonce d'une procédure pénale. Elle attendit et attendit et elle attendit. Puis sont venus les événements déclencheurs.

Elle a vu un reportage d'Eric Holder disant: "Je suis résolu à mener à bien les enquêtes." Ce faisant, a-t-il ajouté, cela "réaffirmerait" ses principes. Puis, en septembre, lors d’un discours prononcé à la NYU, Holder a défendu personnellement l’absence de poursuites judiciaires contre les hauts dirigeants, au motif que, dans le contexte des entreprises, il arrivait parfois que de mauvaises choses se produisent sans que de véritables personnes en soient responsables.

«La responsabilité reste si diffuse et les cadres supérieurs tellement isolés que toute inconduite pourrait à nouveau être considérée davantage comme un symptôme de la culture de l’institution que comme le résultat des actes volontaires de toute personne.» - Eric Holder

C'est alors que Fleischmann a décidé de rompre son silence. Elle savait qu'il n'y aurait pas de poursuites civiles contre les banquiers individuellement ni de poursuites pénales. «J’ai essayé de continuer avec ce que je faisais, mais j’ai juste arrêté de dormir et je ne pouvais plus manger», dit-elle. "J'avais l'impression d'essayer de garder ce secret et mon corps le rejetait littéralement."

Elle devait aller aux médias. Fleischmann a raconté à Matt Taibbi de Rolling Stone:

«Je pourrais être poursuivi en faillite. Je pourrais perdre mon permis de pratiquer le droit. Je pourrais tout perdre. Mais si nous ne commençons pas à parler, c’est vraiment tout ce que nous allons obtenir: la plus grande dissimulation financière de l’histoire. "

Et en effet ça a été.

Vous avez probablement entendu parler d'amendes prétendument magnifiques, comme les 13 milliards de dollars susmentionnés, imposées aux banques. Avez-vous entendu parler des révélations de Fleischman?

En dehors de quelques interviews télévisées, les médias grand public ont complètement ignoré Fleischman. Ils continuent de mettre en avant l’opinion des banquiers qui prétendent que la crise a été provoquée par des pauvres qui essayaient de vivre au-dessus de leurs moyens en achetant des maisons qu’ils ne pourraient pas se permettre et par le gouvernement au cœur brisé qui avait obligé les banques à prêter à ces pauvres sans mérite.

Alayne Fleischmann, dénonciateur pour JP Morgan Chase, a tout risqué. Crédit photo: Andrew Querner, Rolling Stone

Il est vrai que si les banques étaient poursuivies pénalement, elles perdraient leur licence. Mais infliger des amendes aux banques s’est avéré une sanction qui ne punit ni ne dissuade les mauvais comportements. Il est également vrai qu'il est difficile d'obtenir des condamnations pour les criminels à col blanc, mais il existe une autre solution évidente.

Les actions civiles ont été très réussies. Pourquoi donner aux banquiers une licence gratuite pour commettre une fraude à vie? Il suffit de les poursuivre civilement, comme le recommande l'avocat Neil Barofsky, jusqu'à leur dernier lien de manchette.

Les administrations républicaine et démocrate ont toutes deux adhéré au mythe voulant que les personnes les mieux placées pour réglementer Wall Street proviennent de Wall Street. Après tout, qui connaît mieux la rue, ils raisonnent. L'expérience du titulaire est la preuve qu'il n'en est rien. Les personnes les mieux placées pour réglementer Wall Street sont celles qui n’ont aucun lien avec celle-ci.

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