Ce qu’ils ne vous disent pas à propos des sanctuaires d’éléphants en Thaïlande

Dernière mise à jour le 17 février 2019.

Un éléphant du Sri Lanka femelle âgé de 40 ans mange de l'herbe avec un éléphant indien âgé de 2 ans. Il existe 4 sous-espèces reconnues d'éléphants d'Asie; Indien (du continent), sri lankais et deux indonésiens (des îles de Sumatra et de Bornéo). Les éléphants d’Asie ne peuvent pas se reproduire avec les éléphants d’Afrique car ils appartiennent à des genres différents. Crédit photo: Aydin Adnan

Vous souvenez-vous de la toute première fois où vous avez vu un éléphant? Pour la plupart des gens, cette interaction initiale a lieu dans un zoo ou un parc de safari dans lequel l'éléphant est très éloigné de son habitat naturel et confiné dans une petite zone. En tant qu’enfants, nous ne connaissons pas mieux la situation et nous sommes émerveillés par la taille gigantesque et la beauté du plus grand mammifère terrestre du monde. Ce que nous ne voyons pas, c’est le prix que l’éléphant a dû payer, les tortures qu’il a endurées et le sentiment déprimant de dépression qu’il souffre pour pouvoir profiter de son temps au zoo ou au safari. Si vous n'êtes pas déjà au courant des mauvais traitements que les éléphants doivent subir pour être apprivoisés, rendez-vous sur le site Web de Wildlife Friends Foundation Thailand pour une excellente fiche factoïde.

Avant d’aller plus loin en vous expliquant pourquoi vous ne devriez pas aller dans un sanctuaire, j’estime qu’il est important que vous sachiez qui je suis et pourquoi j’agis en tant qu’autorité en la matière. Je suis un expatrié de 30 ans originaire d’une petite banlieue de Washington, DC. Comme la plupart des expatriés, je me suis lassé de la "carrière" et des faux rêves vendus à nous comme des enfants. Je suis parti à la recherche de quelque chose de plus significatif. Je ne savais pas où je finirais (et je ne le sais toujours pas) mais je savais une chose: je voulais aller en Thaïlande et travailler avec les éléphants. Je rêvais de faire tout type de travail de conservation pour les éléphants depuis mon enfance.

J'ai commencé mes recherches en ligne en cherchant des opportunités de volontariat dans des projets de conservation et / ou de réhabilitation. La plupart des résultats ont été obtenus par des organisations non gouvernementales (ONG) qui n’acceptaient ni de nouveaux volontaires, ni un engagement d’une durée supérieure ou égale à un an, ou qui exigeaient simplement des qualifications plus élevées que moi. Je me suis donc tourné vers les sanctuaires qui jonchent le nord de la Thaïlande, principalement autour de la ville touristique de Chiang Mai. Presque tous les sanctuaires que j'ai rencontrés nécessitaient des frais de bénévolat qui «couvraient l'hébergement, les repas et seraient utilisés pour financer le sanctuaire». Pour moi, l'idée de payer pour faire du bénévolat, c'est comme dire: «Je vous paierai pour travailler pour vous ”Et c’est quelque chose que je refuse de faire. Je suis devenu découragé de ne pas pouvoir travailler avec des éléphants.

Par un coup de chance, un bon ami à moi, Jay, vient de rentrer de Chiang Mai et a visité un sanctuaire dans le besoin pressant de bénévoles. C'était un sanctuaire plus petit et plus récent, et pouvait utiliser toute l'aide afin d'éviter les frais de bénévolat. J'ai contacté le sanctuaire et, quelques mois plus tard, je suis arrivée en tant que bénévole qui s'était engagée à travailler pendant un mois.

Faire du bénévolat

Même si je ne m'attendais pas à faire un travail de conservation révolutionnaire, je m'attendais à faire quelque chose pour le bien des éléphants. J'ai appris dans les premiers jours que je ne ferais rien de tel. Mon rôle consistait simplement à être un guide touristique anglophone pour les touristes venus interagir avec les éléphants.

Le programme de la tournée consistait à arriver les clients et à nourrir les éléphants avec une poignée de bananes pour les «saluer». Nous leur avons ensuite changé de vêtements et leur avons demandé de regarder une vidéo d'introduction qui donnait des informations sur l'exploitation des éléphants ainsi que sur le sanctuaire. Ensuite, j'intervenais pour donner une introduction formelle ainsi que des faits sur nos éléphants tels que nom, âge, personnalité et, plus important encore, d'où ils avaient été sauvés. La tournée commencerait par nourrir plus de bananes dans l'enceinte. Nous avons encouragé les clients à les caresser, à étreindre leur tronc, à saisir la peau pour sentir l'épaisseur et même à saisir leur queue pour sentir les soies. La visite a ensuite conduit les éléphants à une promenade «dans la jungle», qui n'était en réalité qu'une route de village avec des arbres épais de chaque côté. La promenade se terminerait dans un petit champ dégagé où les éléphants erreraient et se nourriraient de mangues provenant des arbres à proximité ou de l'herbe transportée du camp.

Près d’une heure et demie plus tard, en fonction du rythme de la visite et du nombre de touristes que nous avions, nous ramènerions les éléphants au sanctuaire en passant par une petite rivière dont toute l’eau aurait été détournée. Cela a été fait pour augmenter le sentiment d'être dans une jungle, car vous ne pouviez pas voir les fermes environnantes depuis la rivière. La rivière était reliée directement au sanctuaire et la promenade se terminait à un puits de boue. Ici, nous avons encouragé les touristes à frotter la boue sur la peau non seulement des éléphants, mais aussi les uns des autres. Une fois que tout le monde et les éléphants ont été complètement boueux, nous nous sommes déplacés vers un plus grand lac artificiel pour nous rincer. La visite se terminerait alors par une douche et une soupe de nouilles thaïlandaises.

Un des éléphants de SMR se dirigeant vers la rivière à travers de très hautes herbes. L'herbe donne l'impression d'être dans une jungle comme on le voit sur la photo. Crédit photo: Aydin Adnan

Après 2 semaines, je me suis rendu compte que je ne pouvais plus continuer à faire du bénévolat, pour une multitude de raisons que je vais aborder, et que mon engagement était ramené à 3 semaines. Je m'abstiendrai de mentionner le nom du sanctuaire où je me suis porté volontaire, car je n’ai pas l’intention de les critiquer en particulier, mais de souligner les problèmes liés au modèle du sanctuaire. Je vais plutôt parler de ce sanctuaire sous le nom de Sanctuary MR ou SMR.

Je tiens à mentionner que, bien que je me sois retrouvée incapable de travailler plus longtemps chez SMR, j’étais très contente pendant mon séjour là-bas, grâce aux gens. Le sanctuaire emploie environ 20 sections locales et chaque membre du personnel était très gentil. Je suis devenu de très bons amis avec les guides, nous mangions et sortions boire un verre ensemble. Sachant que je suis un photographe, les photographes du sanctuaire me permettaient parfois de prendre des photos lorsqu'ils manquaient de personnel. Honnêtement, je pense que chaque membre du personnel pense faire du bien aux éléphants en les retirant de leurs propriétaires abusifs. Mais parfois, même avec les meilleures intentions du monde, nous ne réalisons pas que ce que nous faisons est mauvais.

Commercialisation

Un aiguillon d’éléphant indien du XVIIe siècle est présenté au Walters Art Museum de Baltimore, dans le Maryland. Les équivalents des temps modernes ont un manche en bois et un crochet en fer sans pointe ni pointe large. Crédit photo: Walters Art Museum

Grâce à un marketing intelligent, on peut vendre une paire de lunettes à un aveugle. Il en va de même pour les sanctuaires qui se présentent comme éthiques, durables et sans abus. Promenez-vous n’importe où à Chiang Mai et vous verrez des publicités pour divers sanctuaires se vendant sans équitation ni utilisation d’hameçons (également appelé aiguillon à éléphant, un crochet très tranchant avec une extrémité effilée utilisé pour maltraiter l’éléphant en soumission). En soulignant la cruauté que subit un éléphant dans les camps de cavaliers, de bûcherons ou de cirque, ces sanctuaires se considèrent comme la meilleure alternative. Ils se vendent également comme ayant «sauvé» l'animal des conditions difficiles alors qu'en réalité ils les ont loués ou achetés au propriétaire pour exploiter leur entreprise. On pourrait pardonner aux touristes de croire qu’ils «font ce qu’il faut» en visitant un sanctuaire au lieu d’un cirque. Bien que je dois contester qu'il est de loin préférable pour un éléphant d'être dans un sanctuaire que pour l'un des camps susmentionnés, à la fin de la journée, captivité.

Bénéfices

Comme mentionné, ce sanctuaire est l'un des plus récents. Il a été fondé par une femme thaïlandaise locale il y a moins de deux ans. En si peu de temps, le sanctuaire s'est développé rapidement. À mon arrivée, nous avions cinq éléphants (avec lesquels je n’interagissais qu’avec quatre; en fait, je n’avais même pas vu le cinquième) et, au moment de mon départ, deux autres avaient été achetés. Le coût moyen d'un éléphant, en fonction de son âge, de son état de santé et de son aptitude à l'apprivoisement, varie de 40 000 à 80 000 USD. Si nous supposons que tous les éléphants se situaient dans la médiane de 60 000 $, la valeur totale s’élève à 420 000 $!

Les atouts du sanctuaire ne se limitent pas aux éléphants. Ils sont également propriétaires des terres sur lesquelles le sanctuaire est établi. SMR possède environ 5 acres de terres près d'un petit village au nord de Chiang Mai. J'ai demandé à l'un des responsables environ combien coûtait 1 acre et on m'a dit près de 50 000 dollars; multipliez cela par les 5 acres possédés et vous avez un actif foncier total de 250 000 $. Selon la Banque mondiale, le revenu national brut de la Thaïlande pour l’année 2017 pour la classe moyenne supérieure est de 5 960 dollars. Je ne mentionne cela que pour vous donner un point de référence sur le revenu des sanctuaires en comparaison.

Au sanctuaire, il y avait une culture qui consistait à dire aux touristes que nous fonctionnions comme une organisation à but non lucratif, mais c'était loin de la vérité. À la fin de notre discours d'introduction, nous signalerions une affiche d'un pauvre éléphant dans un camp d'équitation demandant des dons pour amener cet éléphant ici. En réalité, nous avions plus que suffisamment d’argent pour cet éléphant, son contrat avec le camp n’était pas terminé. J'ai seulement appris que 2 autres éléphants avaient été amenés au camp avant celui-ci. Par ignorance, j’étais coupable de dire aux clients que tous les dons servaient à sauver cet éléphant en particulier et c’est pourquoi nous avons besoin de leur aide.

SMR avait 3 visites par jour, 2 demi-journées et 1 journée complète. Les excursions d'une demi-journée étaient au prix de 1500 bahts et la journée complète à 2000 bahts. En moyenne, il y avait environ 10 personnes dans chaque groupe (ce nombre est simplement utilisé à des fins de calcul, car nous avions parfois 2 personnes dans un groupe, alors que d'autres en avaient 26). Si 20 visites des 2 demi-journées et 10 visites de la journée, le sanctuaire a rapporté 50 000 bahts de recettes. Les guides ont été payés 600 bahts pour une demi-journée et 900 bahts par journée; soustrayez cela du revenu gagné et le sanctuaire a gagné 47 900 pour la journée. Comme le sanctuaire fonctionne 7 jours sur 7 (sauf les jours fériés), nous pouvons supposer qu’à ce taux ils ont gagné à peu près 16,2 millions de bahts, soit 490 000 USD par an. Étant donné que SMR est une entreprise privée, je n’avais pas accès à leurs registres comptables. Je ne peux donc pas comparer leur marge bénéficiaire à leurs dépenses et leurs salaires, mais ils ont pu acheter 5 acres et 7 éléphants. en si peu de temps, fait allusion à des profits élevés. J'aimerais ajouter que ce sanctuaire est une entreprise à propriétaire unique et que tous les bénéfices ont été reversés au propriétaire.

Un éléphant pose son tronc sur le sol, cela indique qu'il s'est endormi. Contrairement aux humains, les éléphants dorment debout, dans des intervalles de 30 secondes à quelques minutes. Au total, tout au long de la journée, un éléphant dormira environ quatre heures. le reste du temps est consacré à errer dans la nourriture et l’eau. Crédit photo: Aydin Adnan

Durabilité

Le modèle de sanctuaire d'éléphants s'appuie fortement sur un atout précieux; les éléphants. À savoir les éléphants qui ont été capturés, apprivoisés et utilisés dans l'industrie du tourisme, que ce soit dans le cirque ou dans des camps d'équitation d'éléphants. Ces éléphants ont passé des années à côtoyer les humains, ils sont très dociles et ne sont pas gênés par les touristes qui les caressent, qui étreignent leur tronc ou leur attrapent la queue. De nombreux sanctuaires n'achèteront pas d'éléphants qui ne sont pas apprivoisés, faciles à contrôler ou blessés. S'il n'y a pas d'éléphants apprivoisés, il n'y aura plus de sanctuaires, de sorte que les organisations mêmes qui prétendent exister à leur avantage n'existent que pour les exploiter à des fins lucratives.

Réhabilitation

Il y a des éléphants qui ne sont pas si apprivoisés, ceux-ci proviennent principalement de camps de bûcherons où le pouvoir de l'éléphant est utilisé pour déplacer de grandes pièces de bois sur les hautes collines et les montagnes. La plupart de ces éléphants sont enchaînés tout au long de la journée et constamment fouettés, fourrés ou poussés avec le crochet pour qu'il continue de fonctionner. Les seules interactions de ces éléphants avec les humains sont principalement dues à des abus et ne sont pas bien adaptées aux interactions avec les touristes. En se recyclant, un tel éléphant peut être apprivoisé pour changer de comportement et SMR avait un éléphant d'un camp d'équitation. De temps en temps, quand elle se sentait anxieuse ou mal à l'aise, elle se déchaînait en se servant de sa malle pour repousser tous ceux qui se trouvaient à côté d'elle et, en fait, elle me l'avait fait à deux reprises. Les mahouts (thaïs pour le gardien de l'éléphant) qui en était responsable ne l'aimaient pas quand elle le faisait car ce n'était pas bon pour l'image du sanctuaire. Bien que je n’ai personnellement pas vu les répercussions, je suis certaine qu’elle a été punie pour cela après notre départ. Mes soupçons ont été confirmés lors de conversations avec certains des guides touristiques; «Vous devez comprendre, lorsqu'un animal se comporte mal, vous devez le punir, sinon il continuera ce comportement. Si votre chien pisse sur le tapis, vous ne le laisserez pas, vous ne le laisserez pas? »Il semble donc que la seule réhabilitation des sanctuaires consiste à veiller à ce que les éléphants soient calmes et apprivoisés par les touristes qui viennent les visiter.

Abuser de

Bien que l’aiguillon des éléphants ne soit pas utilisé dans les sanctuaires, l’abus ne se termine pas tout à fait. Le problème principal est que les cornacs embauchés par les sanctuaires pour surveiller les éléphants sont ceux-là mêmes qui ont abusé des éléphants dans le passé. Le mahout est une entreprise familiale, vous y êtes né, autour des éléphants, à partir du moment où vous pouvez marcher, et vous avez également appris à les apprivoiser. Donc, abuser de l'éléphant pour le forcer à faire ce que vous voulez est quelque chose qui a été enraciné dans les mahouts.

Tous les éléphants adultes portent les cicatrices de Phajaan, ou écrasement, qui consiste à briser l'esprit pour se plier à la volonté de l'homme. Crédit photo: Aydin Adnan

Pendant mon séjour à SMR, j'ai malheureusement été témoin d'abus à quelques reprises. À une occasion, j'ai remarqué un cornac tenant un tout petit objet dans sa main gauche. Il gardait ses doigts crochus pour cacher ce qu'il tenait et mettait systématiquement l'objet dans sa poche, à l'abri des regards. Je l'ai observé avec vigilance afin d'identifier l'objet et son but. Je l'ai vu utiliser l'objet et appuyer du côté des éléphants quand elle a refusé de bouger, puis le ranger immédiatement dans sa poche. Le même jour, pas 20 minutes plus tard, j'ai vu un autre cornac faire exactement la même chose, mais cette fois-ci, il l'a fait avec une telle férocité que l'éléphant a poussé un cri de trompette. Le son venant d'elle a plongé mon cœur dans les profondeurs de l'océan. Le cornac ne savait pas que je regardais et quand il s'est retourné et qu'il m'a vue, il a fait un grand sourire et s'est écrié: «[le bruit] veut dire qu'elle est heureuse!». Mais je ne devais pas être dupe, je me suis forcée à sourire en arrière et a repris mes efforts pour identifier l'objet. Hélas, je n'ai pas pu le faire parce que les cornacs étaient des adeptes de la dissimulation. J’ai signalé ce que j’avais vu au responsable du sanctuaire, qui lui avait dit qu’elle parlerait aux cornacs, qu’ils étaient plus récents et qu’ils ne savaient probablement pas ne pas le faire (bien que je doute qu’ils ne le sachent pas). Le lendemain de mon rapport, j'ai remarqué que les mahouts se tenaient loin de moi et je n'ai vu aucun autre abus après. Je ne sais pas si c’est parce qu’ils ont fait très attention à ma présence ou s’ils se sont réadaptés et ont arrêté les abus; J'espère pour ce dernier.

Mahouts

Comme mentionné précédemment, les mahouts sont des manutentionnaires d'éléphants qui veillent à ce que les éléphants restent sur le parcours pendant toute la durée de la visite et ne nuisent pas aux touristes. Au sanctuaire, nous dirions aux touristes que les cornacs avaient un «lien spécial» avec les éléphants, raison pour laquelle ils étaient si attentifs aux ordres du mahout. Chaque éléphant avait son propre cornac dédié à ses côtés. Nous dirions également que lors de la première arrivée d’un nouveau cornac, ils passeraient un mois ou plus avec leur éléphant désigné pour créer ce lien. Dans mon ignorance, je pensais que c'était vrai, mais la réalité est beaucoup plus sinistre.

Le temps que le mahout passait à apprendre à «connaître» l'éléphant et à créer un «lien» était centré sur les abus. Le cornac abuserait systématiquement de l'éléphant pour qu'il comprenne qu'il est le nouveau maître et que ses ordres doivent être obéis. Ainsi, lors d'une visite, lorsqu'un cornac appelle «pai pai pai», «allez, allez, allez» ou «ma, ma, ma», «viens, viens, viens», l'éléphant comprendrait cela comme un ordre et réagirait. "Ou sinon." Bien que je ne sache pas quels outils ou quelles méthodes ont été utilisés, une conversation avec l'un de mes guides touristiques a confirmé que le "temps spécial de liaison" n'était pas ce que nous avons dit aux touristes.

Liberté

Au sanctuaire, nous aimons dire que nous avons sauvé et libéré les éléphants dont nous avons la charge. En fait, l'un d'entre eux s'appelait même Freedom. La vérité est qu’ils ne sont pas plus libres dans un sanctuaire que dans leur camp précédent. Dans la nature, les éléphants errent dans les forêts et les jungles à une vingtaine de kilomètres par jour à la recherche de nourriture et d’eau. Cela les maintient en mouvement et l'exercice les maintient en bonne santé et minces. En captivité, ils ne sont pas capables de maintenir le même niveau d'activité, ce qui entraîne l'obésité, les douleurs articulaires et la dépression. Les éléphants dans la nature vivent en moyenne près de 70 ans, mais en captivité, cela peut être réduit de moitié!

La préoccupation urgente que j'ai en ce qui concerne la captivité est de savoir où les éléphants sont gardés la nuit. Visitez n'importe quel sanctuaire et il y aura une zone réservée aux touristes et une zone interdite au personnel uniquement. Même si je faisais partie du personnel, ne serait-ce que comme bénévole, je n’ai jamais aperçu du secteur où les éléphants étaient gardés la nuit. Lorsqu'on m'a demandé où ils étaient conservés, j'ai reçu des réponses contradictoires de la part de la direction. Je me suis tourné vers mes amis guides pour plus d'informations. Une personne de droite m'a dit qu'ils étaient ligotés la nuit, une autre y a fait allusion sans utiliser les mots et une troisième a tenté d'expliquer le raisonnement. «Si vous avez un chien à la maison, vous ne le laisserez pas errer dans votre quartier toute la nuit, n'est-ce pas? S'il va dans la cour de votre voisin et prend une merde, alors ça va créer des problèmes. Vous gardez votre chien chez vous ou dans votre arrière-cour où vous avez une clôture pour que vous puissiez le surveiller. »J'ai trouvé intéressant de constater que l'analogie de l'animal domestique commun était à nouveau utilisée pour ces très grands animaux sauvages, intelligents, et des êtres émotionnels.

Le seul bébé éléphant de SMR, âgé de 2 ans et demi, marchant dans la rivière asséchée. Il tirait constamment sur la corde autour de son cou pour essayer de la défaire et / ou l'enlever. On a dit aux touristes que les cordes aidaient à guider les éléphants, mais je crains qu'ils ne soient habitués à les attacher la nuit. Crédit photo: Aydin Adnan

La seule vraie liberté pour les éléphants est de revenir dans la forêt parmi les arbres où ils peuvent vivre en paix sans aucune interaction humaine. positif ou négatif. Je n'avais pas reçu de formation avant de commencer mon volontariat, j'ai été jeté aux loups (ou aux éléphants dans ce cas) et laissé à apprendre par moi-même. Je résolus d'écouter tout ce que les guides touristiques disaient et de le mémoriser. L'une des questions fréquemment posées était la suivante: «ces éléphants seront-ils jamais relâchés dans la nature?» Les trois guides touristiques utiliseraient des mots différents, mais diraient non, ils ne pourraient pas être relâchés. On dirait qu’ils ont perdu la capacité de survivre dans la nature parce que les humains les ont brisés, un autre dirait qu’ils dépendent maintenant de nous pour les nourrir, et le dernier dirait que s’ils étaient relâchés, les éléphants entreraient dans des fermes humaines et des plantations à nourrir qui susciteraient la colère des villageois locaux qui les reprocheraient ou les captureraient une fois de plus. Dans mon ignorance et la conviction que la plupart des humains ne mentent pas, j'ai cru ce que les guides touristiques avaient dit et j'ai commencé à répéter ces raisons moi-même.

Une fois que j'ai commencé à remettre en question tout ce que j'avais appris au sanctuaire, j'ai décidé de faire ma propre recherche. Il a fallu une recherche sur Google pour trouver une étude concernant la réintroduction d'éléphants d'Asie en captivité dans les jungles de la Thaïlande par une organisation réputée. Le Muséum américain d'histoire naturelle a mené une étude de deux ans au cours de laquelle il a suivi, via un collier relié au GPS, 7 éléphants d'Asie réhabilités qui ont été relâchés dans la nature. Dans le cadre de cette étude, les chercheurs ont déclaré en toute confiance que les éléphants avaient retrouvé leur comportement sauvage, qu’ils n’avaient aucune difficulté à trouver de la nourriture ou de l’eau et qu’ils s’éloignaient encore plus loin de l’être humain. Une fois que j'ai su cela, je me suis retrouvé incapable de travailler plus longtemps au sanctuaire.

Alors, pourquoi les éléphants des sanctuaires ne sont-ils pas relâchés dans la nature? Eh bien, lorsque vous payez entre 40 000 et 80 000 USD pour un éléphant, vous le faites comme un investissement nécessitant un rendement élevé. Vous ne vous contentez pas de libérer un actif aussi coûteux dans la nature pour être libre. Vous le gardez au sanctuaire afin que les touristes puissent voir l'éléphant, le nourrir, le caresser, le laver et lui faire réaliser de nombreux selfies. Vous facturez beaucoup d'argent aux touristes pour le faire et leur dites que les éléphants ont été sauvés de conditions encore plus vides afin qu'ils acceptent le sanctuaire comme une «belle maison» pour les éléphants. Tel est le modèle du sanctuaire des éléphants, et c’est précisément pourquoi il n’est ni durable ni bénéfique pour les éléphants.

Réserves

On dit que si vous aimez et appréciez la beauté d'une fleur, vous ne la choisiriez pas, car le faire serait la tuer. On peut en dire autant des éléphants. Si vous aimez vraiment les éléphants, vous ne voudrez plus les voir en captivité. Je comprends le désir de voir des éléphants ou même d’être près d’eux, c’est ce qui m’a poussé à venir en Thaïlande. Mais la seule vraie façon de voir les éléphants est de visiter une réserve. Il y a 2 très grands parcs nationaux en Thaïlande qui ont été déclarés réserves fauniques. Au centre de la Thaïlande, vous avez le parc Khao Yai et au sud, le parc Kui Buri. Les deux contiennent une population d'éléphants sauvages qui n'ont jamais interagi avec les humains. Dans les parcs, vous pouvez voir les éléphants dans leur habitat naturel de loin. Bien sûr, vous ne pouvez pas les approcher, les toucher ou les baigner, mais c’est le but; Pour ce faire, il faut retirer l'éléphant de la nature et l'apprivoiser. Il y a même des installations de camping à Kui Buri si vous voulez passer un peu de temps à observer leur comportement et pas seulement à les apercevoir.

Dans la culture thaïlandaise, c’est une chance de ramper sous un éléphant. En tant que guide touristique, j'inviterais des touristes disposés à suivre mon exemple. Je me retrouve souvent à le regretter car je suis sûr que cela a mis les éléphants mal à l'aise. Crédit photo: SMR

Il y a à peine 4 ans, une visite à Chiang Mai a donné lieu à de nombreuses offres de visite d'un cirque à éléphant ou de promenade à dos d'éléphant. Une fois que la campagne visant à faire la lumière sur la cruauté du divertissement que les éléphants ont dû endurer a commencé, davantage de touristes ont commencé à rejeter de telles attractions. Maintenant, vous aurez du mal à trouver un camp d'équitation d'éléphants à Chiang Mai, ils sont pratiquement inexistants. Les propriétaires d'éléphants ont commencé à remarquer ce changement, puis ont ouvert des sanctuaires ou loué leurs éléphants à des sanctuaires afin de remplacer les revenus perdus par un déclin de la circonscription. Le pouvoir que nous portons dans nos portefeuilles est incroyable! Si les touristes dépensent plus d’argent en équitation, il y aura plus de camps d’équitation. S'ils dépensent pour des sanctuaires, ils seront plus nombreux. Mais si l'argent est dépensé dans les parcs nationaux, alors peut-être de plus en plus de ces éléphants en captivité pourraient se retrouver là-bas. Si les propriétaires d'éléphants n'ont plus aucun moyen de générer des revenus par leur intermédiaire via un camp ou un sanctuaire, ils pourront peut-être réduire leurs pertes et vendre l'animal à un parc national. Je comprends que ce n’est qu’une conjecture, mais si vous suivez les tendances et apportez des changements importants, je pense que c’est tout à fait possible. La décision incombe à vous, le touriste.

Addenda

J'ai écrit cet article pour la première fois en juillet 2018 et depuis, j'ai eu l'occasion de revenir à Chiang Mai. En me promenant en ville, j'ai vu de nombreuses publicités pour SMR, beaucoup plus que lorsque j'étais là-bas pour la première fois. Je vois des tracts, des brochures, des affiches, des autocollants et des banderoles sur le côté des taxis. Il me semble que SMR est maintenant l’un des trois meilleurs sanctuaires de Chiang Mai, ce qui m’attriste profondément.

Il m'a fallu plusieurs jours pour trouver le courage d'aller voir mes amis guides car je savais qu'ils avaient lu mon article et je ne savais pas trop s'ils m'appréciaient de les citer ou même de me faire entendre. Quand je les ai finalement approchés, ils m'ont accueilli à bras ouverts. Nous avons finalement parlé de l'article et, à ma grande surprise, ils ont convenu que tout ce que j'avais écrit était vrai et qu'ils ne pouvaient pas le nier. Ils ont confirmé que les affaires étaient florissantes! Plus d’éléphants ont été achetés, la taille des groupes de touristes a doublé et des projets d’extension sont en cours. Ils m'ont également confié à quel point ils se sentaient surmenés, sous-payés et sous-évalués. Ils ont exprimé le souhait de quitter le sanctuaire et de lancer une entreprise sans rapport avec les éléphants.

Le changement est lent et les progrès encore plus lents. Dans les auberges où je reste, je vois tant de touristes enthousiastes parler de leur aventure. J'espère qu'un mouvement, plus grand que mon humble article, consacré à mettre fin à la cruauté envers les animaux, et pas seulement les éléphants, envahira la Thaïlande et le reste du monde. J'espère qu'un jour, nous, les humains, pourrons cesser de voir les animaux avec lesquels nous partageons cette terre afin de parvenir à une fin. J'espère qu'un jour nous pourrons vraiment accepter que cette planète n'est pas la nôtre et que la faune et la flore sauvages ici ont parfaitement le droit de vivre en paix.