Pourquoi il est plus écologique - et moins cher - de stocker vos données en Suède

Les centres de données nordiques chauffent des maisons (beaucoup d’entre eux) avec des gaz d'échappement provenant des ordinateurs. La preuve que le stockage et la diffusion du contenu numérique mondial n’a pas besoin d’être un tel fardeau environnemental ou économique.

PITEÅ, SUÈDE - Anders Berglund était le roi des hot dogs dans le nord de la Suède. En commençant par un camion de restauration à l'université, lui et son partenaire ont construit une chaîne de cinq restaurants de restauration rapide très prisés en deux décennies. Mais l'année dernière, le costaud de 51 ans a mis la cuillère grasse pour quelque chose que le monde désire encore plus que des saucisses et des hamburgers: un flot incessant de données Internet.

Berglund fait partie des nouveaux pionniers suédois dans le domaine des données, des entrepreneurs qui transforment le stock de contenu et de services numériques, qui ne cesse de croître, allant des préférences de Facebook aux films de Netflix, en passant par les algorithmes permettant de trouver les vols les moins chers et les plus rapides sur Kayak. Expedia.

Et à mesure que la soif de données augmente dans le monde, le coût de son stockage et de son traitement augmente également. Le trafic de données dans le monde a déjà dépassé 1 zettaoctet (soit environ l'équivalent de 36 millions d'années de vidéos HD) et devrait tripler d'ici 2021. Aux États-Unis seulement, la consommation électrique des centres de données pourrait atteindre 140 milliards de kilowattheures par an. 2020, exigeant la production annuelle équivalente de 17 nouvelles centrales. Les entreprises américaines dépensent déjà environ 13 milliards de dollars par an en factures d’électricité pour stocker leurs données.

Mais Berglund et d’autres en Suède - et dans toute la Scandinavie - s’appuient sur le climat froid de la région et sur l’utilisation croissante des énergies renouvelables pour prouver que le stockage des données n’a pas à représenter une perte économique et un fardeau environnemental aussi importants. En Suède, les centres de données fonctionnent à l'énergie hydraulique et éolienne. Et la chaleur de leurs serveurs informatiques réchauffe même les villes voisines.

«Les centres de données ont besoin de beaucoup de puissance», explique Berglund. «Nous avons le meilleur réseau électrique ici, et c’est de l’énergie verte à très faible coût.»
 
Berglund a commencé sa carrière en créant son entreprise informatique Fortlax en 2003, tout en gérant ses restaurants. Il a débuté dans une ancienne banque de Piteå, une petite ville côtière de l'archipel suédois, ainsi que dans un centre de surveillance abandonné situé à proximité de l'armée. À l’intérieur de l’usine de comptage d’argent de l’ancienne banque, il exploite un centre de 4,5 mégawatts (MW), qui consomme suffisamment d’électricité pour faire fonctionner environ 1 800 foyers. De faibles lumières bleues illuminent les paniers de boîtes noires contenant un logiciel de traitement - les programmes qui répondent aux requêtes Internet et envoient instantanément les données de ses clients à l’iPhone ou à un ordinateur portable de quelqu'un de l’autre côté du monde.

Il veille à ce que les pièces restent sombres - vous avez besoin d'une lampe de poche pour iPhone pour lire les numéros de chaque machine. Les gaz d'échappement à l'arrière de chaque ordinateur sont acheminés vers un système de ventilation suspendu, ce qui maintient la pièce à une température constante de 65 degrés. Berglund travaille sur un plan visant à acheminer la chaleur de ses centres directement vers les maisons de Piteå. Cet accord avec le service public lui rapporterait environ 150 000 dollars par an, soit environ le quart de la facture d'électricité annuelle de ses centres de traitement de l'information. En outre, le contrat avec BMW l’a trop occupé pour continuer à exploiter son entreprise de restauration rapide. "BMW voit un tsunami arriver avec des données", a déclaré Berglund dans une interview dans son bureau, "et ils ne peuvent pas tout dire en Allemagne".

La Suède compte environ 155 centres de données d'une valeur d'environ 1,6 milliard de dollars, servant des clients tels que NASDAQ et Amazon Web Services, selon un rapport publié en 2016 par le cabinet Boston Consulting Group. Facebook a construit son premier centre de données en dehors des États-Unis en Suède en 2013. Le géant de la technologie a ajouté une deuxième installation, Luleå. Chacune d'elles couvre 17 patinoires de hockey et utilise près de 40% moins d'énergie que les installations de données traditionnelles.

De nombreux entrepôts de données réchauffent déjà les maisons suédoises. En fait, la chaleur des centres de données représente maintenant 10% du système municipal de Stockholm. L’air chaud est acheminé dans le système de la ville - fournissant à la fois de la chaleur et de l’eau chaude - par 1 600 milles de conduites souterraines. La ville comptera probablement encore plus sur les centres de données une fois qu'elle aura fermé une centrale au charbon en 2020, selon Erik Ryland, responsable du chauffage urbain à l'utilitaire Fortum. «Trois pour cent de toute l’énergie dans le monde est consommée par les centres de données, qui gaspillent toute leur chaleur.»

L’engagement environnemental de la région a retenu l’attention des entreprises technologiques américaines. Google opère en Finlande; Apple est au Danemark; Amazon Web Services est situé en dehors de Stockholm. L’une des principales raisons pour lesquelles les gestionnaires de données suédois se mettent au vert est que l’Europe a imposé des limites de réduction des émissions de gaz à effet de serre d’ici 2020 et que le gouvernement suédois a approuvé l’été dernier une loi exigeant une économie nette et sans carbone à l’horizon 2045.

C’est une image différente aux États-Unis. Une grande partie de la puissance informatique des États-Unis est installée à Ashburn, en Virginie, près de l’aéroport de Dulles. La région est devenue le plus grand hôte de centres de données américains, car elle offre de faibles taxes, des terres, de l’électricité et des connexions fibre. Environ 6% de l’énergie nécessaire à l’exploitation de ces centres provient de sources renouvelables, le reste de combustibles fossiles ou d’énergie nucléaire. La quantité de ressources naturelles servant à alimenter la fourniture de données augmentera fortement au cours des trois prochaines années. Selon un rapport du Natural Resources Defence Council, les centres de données américains ont consommé environ 91 milliards de kilowattheures d'électricité en 2013. C’est la production annuelle équivalente de 34 grandes centrales électriques au charbon (500 mégawatts) - suffisamment d’électricité pour alimenter tous les ménages de la ville de New York deux fois par an.

Mais les opérateurs de centres de données américains se dirigent également vers le Grand Nord. Tate Cantrell a travaillé à la mise en place de centres de données dans le nord de la Virginie pendant une décennie. Mais en 2012, il a emballé et créé sa propre société de centre de données, Verne Global, en Islande. Il attire maintenant les entreprises américaines et européennes qui aiment l’idée d’un refroidissement presque gratuit associée à de l’électricité renouvelable à faible coût.

Même Fairbanks, en Alaska, a trop chaud en été, dit Cantrell, originaire d’Alaska. En Islande, «nous pouvons offrir une solution à moindre coût, mais aussi économiser de l'argent et être durable. Ce message a résonné. "
 
 C’est pourquoi la firme de cybersécurité ThreatMetrix, basée à San Jose en Californie, a décidé de transférer 20% de son stockage de données hors site dans les installations de Verne Global en Islande. La société a apprécié la proximité des clients européens et l’idée d’utiliser l’énergie produite par les barrages hydroélectriques, les sources géothermales et les éoliennes du pays. «Dans un centre de données traditionnel, vous ressentez une sensation de chaleur et d'énergie perdue et gaspillée», déclare Phil Steffora, responsable de la sécurité chez ThreatMetrix. "Ce que vous utilisez [en Islande] est en train de renverser la situation."

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